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El enigma de las estrellas perdidas en el espacio puede ser resuelto.

Investigadores de Bonn y San Andrews dieron una explicación de la discrepancia.

En el grupo local del galaxias en el cual están incluidas la Nebulosa Andrómeda y nuestra Vía Láctea, hay alrededor de 100 billones de estrellas. Según los cálculos de los astrónomos, deben haber muchas más. Ahora, físicos de la Universidad de Bonn y de la Universidad de St. Andrews en Escocia parecen haber encontrado una explicación para esta discrepancia. Su estudio aparecerá en el próximo número de los Avisos Mensuales de la Royal Astronomical Society; pero ya se puede acceder a él online en http://arxiv.org/abs/1011.3814.

Nuevas estrellas están naciendo en el Universo  todo el tiempo –en la Vía Láctea, actualmente cerca  de diez por año.  De la tasa de natalidad en el pasado, podemos, en general, calcular cuán poblado debería estar actualmente el espacio. Pero el problema es que los resultados de dichos cálculos no coinciden con nuestras observaciones.  “Actualmente deberían haber muchas más estrellas de las que podemos ver” dice el Dr. Jan Pflamm-Altenburg, astrofísico del Argelander-Institut für Astronomie de la universidad de Bonn.

Entonces, ¿dónde están esas estrellas?

Por años, astrónomos del mundo buscaron una explicación plausible para esta discrepancia. En colaboración con el Dr. Carsten Weidner de la Universidad St. Andrews, el Dr. Pflamm-Altenburg y el Profesor Dr. Pavel Kroupa, Profesor  de Astrofísica en la Universidad de Bonn, parecen haber encontrado la solución. Al parecer hasta el momento, la tasa de natalidad ha sido simplemente sobreestimada. Pero esta respuesta no es tan simple como parece. Aparentemente, el error de estimación sólo se produce durante períodos particulares de alta producción de estrellas.

La razón de esto radica en la manera en que los astrónomos calculan la tasa de natalidad.  “Para el Universo local –i.e., la Vía Láctea  como nuestra casa y las galaxias adyacentes- esto es relativamente simple”, explica el Profesor Kroupa. “Aquí podemos contar  estrellas jóvenes una por una, usando telescopios enormes.”

El problema con este método es que sólo funciona con nuestra vecindad inmediata. Pero  muchas galaxias son  tan distantes que incluso el mejor telescopio simplemente pasa por alto sus pequeñas estrellas. La suerte quiso que, sin embargo, de vez en cuando hay engaños entre los novatos en el cielo. Tal estrella, incluso si no puede ser directamente descubierta como una estrella individual, dejará sus huellas en la luz, incluso en las galaxias más lejanas. El número de engaños entonces determinará la fuerza de esta huella.

En nuestros alrededores inmediatos, estos engaños ocurren con una probabilidad fija. Siempre hay alrededor de 300 pesos ligeros para un “gran bebé estrella”. Este radio numérico parece universal. Por lo tanto, era suficiente para los astrónomos conocer el número de los grandes engaños, esto les permite determinar el número de estrellas recién nacidas simplemente multiplicando el número anterior por un factor de 300.

Explosión demográfica en el espacio

Recientemente, sin embargo, algunos astrónomos de Bonn en torno al Profesor Kroupa comenzaron a dudar de la relación establecida. Su hipótesis es que en tiempos cuando las guarderías galácticas son prósperas, general  un número considerablemente alto de pesados estelares más alto de lo normal. La razón de esto, de acuerdo a su teoría, es la llamada muchedumbre estelar. Para estrellas no son hijos únicos; nacen en grupos, llamados cúmulos de estrellas. Al nacer, estos grupos son siempre de un tamaño similar –sin importar si contienen 100 embriones de estrellas o 100.000.

En consecuencia, en momentos de un alta tasa de natalidad, el espacio puede ser un premio en cúmulos de estrellas. Los astrónomos llaman a las galaxias que son particularmente ricas en masa “galaxias enanas ultracompactas”, o UCD’s (por sus siglas en inglés). En estos, las cosas están tan apretadas que algunas de las estrellas jóvenes se fusionan durante la formación. Por lo tanto, más estrellas ricas en masa que las normales, emergen. La relación “pequeño grande” es entonces sólo de 50 a 1. “En otras palabras, solemos estimar que el número de pequeñas estrellas recién formadas es, con mucho, demasiado alto”, explica  el Dr. Carsten Weidner.

Los investigadores de Bonn y St. Andrews  corrigieron la tasa de nacimiento de acuerdo a las proyecciones de la teoría del cúmulo estelar. Con un resultado alentador  -que realmente llevó al número de estrellas que pueden ser vistas hoy en día.

Artículo original:http://www3.uni-bonn.de/Press-releases/the-enigma-of-the-missing-stars-in-space-may-be-solved

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